¿cuál es la galaxia más grande y pequeña?

¿cuál es la galaxia más grande y pequeña?

Galaxia elíptica

Científicos de la Universidad de California en Irvine han descubierto una galaxia tan pequeña que apenas puede considerarse una galaxia. Denominada «Segue 2», la galaxia enana sólo contiene unas 1.000 estrellas y es la menos masiva del universo conocido, informa Phys.org.

Para los no iniciados, 1.000 estrellas puede parecer mucho, pero para comprender lo pequeña que es Segue 2, hay que pensar en términos galácticos. Para ponerlo en perspectiva, nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, contiene entre 100 y 400 mil millones de estrellas. La producción de luz de Segue 2 -la de toda la galaxia- equivale sólo a unas 900 veces la de nuestro escaso sol.

El descubrimiento de esta diminuta galaxia plantea la cuestión de cuántas estrellas se necesitan para formar una galaxia. Una de las claves es comprobar si el cúmulo de estrellas está unido gravitatoriamente, y parece que Segue 2 lo está. Según los investigadores, las estrellas están unidas por un halo de materia oscura que actúa como un pegamento galáctico que une a todo el cúmulo.

Malin 1

Una galaxia enana es una pequeña galaxia compuesta por entre 1.000 y varios miles de millones de estrellas, en comparación con los 200-400.000 millones de estrellas de la Vía Láctea. La Gran Nube de Magallanes, que orbita estrechamente alrededor de la Vía Láctea y contiene más de 30.000 millones de estrellas, se clasifica a veces como una galaxia enana; otros la consideran una galaxia de pleno derecho. Se cree que la formación y la actividad de las galaxias enanas están muy influidas por las interacciones con galaxias más grandes. Los astrónomos identifican numerosos tipos de galaxias enanas en función de su forma y composición.

Una teoría afirma que la mayoría de las galaxias, incluidas las enanas, se forman en asociación con la materia oscura, o a partir de gas que contiene metales. Sin embargo, la sonda espacial Galaxy Evolution Explorer de la NASA identificó nuevas galaxias enanas que se forman a partir de gases con baja metalicidad. Estas galaxias se encontraban en el Anillo de Leo, una nube de hidrógeno y helio alrededor de dos galaxias masivas en la constelación de Leo[2].

Hay muchas galaxias enanas en el Grupo Local; estas pequeñas galaxias orbitan con frecuencia alrededor de galaxias más grandes, como la Vía Láctea, la Galaxia de Andrómeda y la Galaxia del Triángulo. Un artículo de 2007[5] sugiere que muchas galaxias enanas fueron creadas por mareas galácticas durante las primeras evoluciones de la Vía Láctea y Andrómeda. Las galaxias enanas de marea se producen cuando las galaxias chocan y sus masas gravitatorias interactúan. Las corrientes de material galáctico se alejan de las galaxias progenitoras y de los halos de materia oscura que las rodean[6]. Un estudio de 2018 sugiere que algunas galaxias enanas locales se formaron de forma extremadamente temprana, durante la Edad Oscura dentro de los primeros mil millones de años después del big bang[7].

Galaxia elíptica

Las galaxias son vastas islas cósmicas de estrellas, gas, polvo y materia oscura que se mantienen unidas por la gravedad. La aguda mirada del Hubble ha revelado intrincados detalles de las formas, estructuras e historias de las galaxias, ya sea solas, como parte de pequeños grupos o dentro de inmensos cúmulos. Desde los agujeros negros supermasivos en los centros galácticos hasta los gigantescos estallidos de formación estelar y las colisiones titánicas entre galaxias, estos descubrimientos permiten a los astrónomos sondear las propiedades actuales de las galaxias, así como examinar cómo se formaron y desarrollaron a lo largo del tiempo.

Las galaxias son concentraciones de estrellas, gas, polvo y materia oscura. Tienen una gran variedad de formas y tamaños. Algunas están destinadas a colisionar, como la Vía Láctea y Andrómeda. Crédito: NASA y J. Olmsted (STScI)

Los astrónomos clasifican las galaxias en tres grandes categorías: elípticas, espirales e irregulares. Estas galaxias abarcan una amplia gama de tamaños, desde galaxias enanas que contienen tan sólo 100 millones de estrellas hasta galaxias gigantes con más de un billón de estrellas.

Las elípticas, que representan aproximadamente un tercio de todas las galaxias, varían desde las casi circulares hasta las muy alargadas. Poseen comparativamente poco gas y polvo, contienen estrellas más antiguas y ya no están formando estrellas activamente. Las más grandes y raras, llamadas elípticas gigantes, tienen unos 300.000 años luz de diámetro. Los astrónomos creen que se han formado a partir de la fusión de galaxias más pequeñas. Mucho más comunes son las elípticas enanas, que sólo tienen unos pocos miles de años luz de ancho.

Galaxia elíptica

Hay unas 51 galaxias en el Grupo Local (véase la lista de galaxias más cercanas para una lista completa), del orden de 100.000 en nuestro Supercúmulo Local, y un estimado de 100 mil millones en todo el universo observable[1].

El descubrimiento de la naturaleza de las galaxias como algo distinto de otras nebulosas (nubes interestelares) se realizó en la década de 1920. Los primeros intentos de catálogos sistemáticos de galaxias se realizaron en la década de 1960, con el Catálogo de Galaxias y Cúmulos de Galaxias, que incluía 29.418 galaxias y cúmulos de galaxias, y con el Catálogo Morfológico de Galaxias, una lista supuestamente completa de galaxias con magnitud fotográfica superior a 15, que incluía 30.642. En la década de 1980, los Grupos de Galaxias de Lyons enumeraron 485 grupos de galaxias con 3.933 galaxias miembros. Galaxy Zoo es un proyecto que pretende elaborar una lista más completa: lanzado en julio de 2007, ha clasificado más de un millón de imágenes de galaxias procedentes del Sloan Digital Sky Survey, el telescopio espacial Hubble y el Cosmic Assembly Near-Infrared Deep Extragalactic Legacy Survey[2].

Acerca del autor

Josue Llorente

Soy Josue Llorente, tengo 25 años y soy licenciado en Periodismo por la Universidad Complutense de Madrid con experiencia en medios tradicionales y digitales. Me apasiona el periodismo en esta nueva era y su evolución en el medio digital.

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